Nuevo análisis de sangre para el Alzheimer puede predecir con precisión la enfermedad años antes de la exploración del cerebro mediante escáner.

 

. Antes de que aparezcan al menos veinte años antes las comunes pérdidas de memoria y confusión propias del Alzheimer, en el cerebro de los que la padecen comienzan a acumularse grupos dañinos de proteínas. Ahora, un análisis de sangre para detectar estos cambios cerebrales tempranos se ha acercado un poco más al uso clínico. Cuando los niveles de amiloide en sangre se combinan con otros dos factores principales de riesgo de Alzheimer, la edad y la presencia de la variante genética APOE4, las personas con cambios cerebrales tempranos de Alzheimer pueden identificarse con una precisión del 94%, encontró el estudio.

Los hallazgos, publicados el 1 de agosto en la revista Neurology (Neurología), representan otro paso hacia un análisis de sangre para identificar a las personas en vías de desarrollar Alzheimer antes de que aparezcan los síntomas. Sorprendentemente, la prueba puede ser aún más sensible que el estándar de oro, un escáner cerebral para detectar el comienzo de la deposición de amiloide en el cerebro.

¿Cuándo será posible usar este tipo de análisis?

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El examen aún se encuentra en fases de laboratorio clínico, y se espera que en un futuro cercano pueda estar disponible en consultorios médicos, pero sus beneficios serán mucho mayores una vez que se descubran tratamientos efectivos para detener el avance de la enfermedad y prevenir o disminuir los efectos de la demencia. Los ensayos clínicos de candidatos a medicamentos preventivos se han visto obstaculizados por la dificultad de identificar a los participantes que tienen cambios cerebrales de Alzheimer pero no tienen problemas cognitivos. El análisis de sangre podría proporcionar una manera de detectar de manera eficiente a las personas con signos tempranos de enfermedad para que puedan participar en ensayos clínicos que evalúen si los medicamentos pueden prevenir la demencia de Alzheimer.

«En el presente estamos examinando personas para realizar ensayos clínicos con escáneres para el cerebro, lo que lleva mucho tiempo y es muy costoso, y la inscripción de los participantes puede tardar años», dijo el autor principal, Randall J. Bateman, MD, profesor distinguido de neurología. «Pero con un análisis de sangre, podríamos examinar a miles de personas por mes. Eso significa que podemos inscribir a los participantes de manera más eficiente en ensayos clínicos, lo que nos ayudará a encontrar tratamientos más rápido y podría tener un enorme impacto en el costo de la enfermedad, así como en el sufrimiento humano que lo acompaña».

Dos años atrás se había probado una versión de este examen, que usa una técnica denominada espectrometría de masas para medir con precisión las cantidades de dos formas de beta amiloide en la sangre: beta 42 amiloide y beta 40 amiloide. La relación de las dos formas disminuye a medida que aumenta la cantidad de depósitos beta amiloides en el cerebro.

En el estudio que se realizó se analizaron las muestras de sangre de 158 adultos de más de 50 años de edad. Todos menos 10 de los participantes en el nuevo estudio eran cognitivamente normales, y cada uno proporcionó al menos una muestra de sangre y se sometió a un escáner cerebral. Los investigadores clasificaron cada muestra de sangre y exploración como amiloide positivo o negativo, y encontraron que el análisis de sangre de cada participante estuvo de acuerdo con su exploración el 88 por ciento del tiempo, lo cual es prometedor, pero no lo suficientemente preciso para una prueba de diagnóstico clínico.

En un esfuerzo por mejorar la precisión de la prueba, los investigadores incorporaron varios factores de riesgo importantes para el Alzheimer. El mayor factor de riesgo conocido a día de hoy es la edad, puesto que después de los 65 años, la probabilidad de desarrollar la enfermedad se duplica cada cinco años. Una variante genética llamada APOE4 aumenta el riesgo de desarrollar Alzheimer de tres a cinco veces. Es importante aquí tener en cuenta el género del paciente, ya que es conocido que dos tercios de las personas que sufren Alzheimer son mujeres.

Una vez que estos principales factores entraron a la ecuación, los científicos descubrieron que la edad y el estado APOE4 elevaron la precisión del análisis de sangre al 94%. El sexo no afectó significativamente el análisis. «El sexo afectó la relación beta amiloide, pero no lo suficiente como para cambiar si las personas se clasificaron como amiloides positivas o amiloides negativas, por lo que su inclusión no mejoró la precisión del análisis», dijo la primera autora, Suzanne Schindler, médico diagnosticadora y profesor asistente de neurología.

Además, los resultados de los análisis de sangre de algunas personas inicialmente se consideraron falsos positivos porque el análisis de sangre fue positivo para beta amiloide, pero el escáner cerebral resultó negativo. Otras personas con resultados desiguales dieron positivo en los escáneres cerebrales posteriores tomados alrededor de cuatro años más tarde. El hallazgo sugiere que, lejos de estar equivocado, los análisis de sangre iniciales habían señalado los primeros signos de enfermedad omitidos por el escáner cerebral estándar de oro.

Existe un consenso cada vez mayor entre los neurólogos de que el tratamiento del Alzheimer debe comenzar lo antes posible, idealmente antes de que surjan síntomas cognitivos. Una vez que las personas comienzan a olvidar cosas, sus cerebros muestran ya severos daños y es poco probable que la terapia los cure completamente. Pero probar tratamientos preventivos requiere examinar a miles de personas sanas para encontrar una población de estudio de personas con acumulación de amiloide y sin problemas cognitivos, un proceso lento y costoso.

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Como parte del estudio, los investigadores analizaron el proceso de inscripción para un importante ensayo de prevención de la enfermedad de Alzheimer llamado estudio A4 que utilizó escáneres para confirmar la presencia de cambios cerebrales tempranos de la enfermedad de Alzheimer en los posibles participantes. Llegaron a la conclusión de que la detección previa con un análisis de sangre seguido de una exploración para confirmar habría reducido la cantidad de exploraciones necesarias en dos tercios. A diferencia de los análisis de sangre, que cuestan unos cientos de dólares, cada exploración cuesta más de $ 4,000. Mensualmente, cualquier institución de salud puede realizar unas pocas docenas de escáneres cerebrales, debido a que los escáneres están reservados principalmente para el cuidado del paciente, no para estudios de investigación

«Si desea evaluar a una población asintomática para un ensayo de prevención, tendría que evaluar, digamos, 10,000 personas solo para obtener 1,500 o 2,000 que califiquen», dijo Bateman. «Reducir la cantidad de exploraciones podría permitirnos realizar el doble de ensayos clínicos por la misma cantidad de tiempo y dinero. No nos preocupan los $ 4,000 por exploración. Son los millones de pacientes que sufren mientras nosotros no encontramos el tratamiento adecuado. Si podemos realizar estas pruebas más rápido, eso nos acercará a terminar con esta enfermedad».

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Siga leyendo: Este análisis de sangre tiene un 94% de precisión para identificar la enfermedad de Alzheimer temprana

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